Historia de la Peste Negra

La Peste Negra, también conocida como Muerte Negra o Peste Bubónica, fue la epidemia más mortífera que sufrió el continente europeo. Durante el siglo XIV, hacia el final de la Edad Media, llega a Europa la peste proveniente de Asia. Los resultados fueron catastróficos, la población descendió considerablemente y la crisis se extendió por todo el continente marcando el declive del feudalismo.

¿Cuándo y dónde tuvo lugar la Peste Negra?¿Cuáles fueron sus características y cuáles sus consecuencias?¿Qué significó la Peste para la gente de la época? Descubre esto y mucho más en el siguiente artículo.

Características de la Peste Negra¹

La Peste Negra surge a partir de una bacteria llamada Yersinia Pestis; esta bacteria afecta a los roedores (ratas, por ejemplo) y se trasmite a través de sus parásitos, este es el caso de las pulgas. Las personas se contagiaban la enfermedad al ser picadas por las pulgas de las ratas infectadas. El contagio fue fácil debido a que las ratas convivían con las personas, era común que las ratas viajaran en barcos, que estén en las casas y los lugares de trabajo, como también que circulen por la ciudad.

La peste acaba con una víctima. Códice Stiny. Biblioteca Universitaria, Praga. En National Geographic.

La Peste Negra fue la mayor epidemia sufrida en la historia de Europa, también afectó a Asia y a África. Esta enfermedad que acabó con la mitad de la población europea, aproximadamente, podía manifestarse de diferentes maneras: 

  • Peste bubónica primara. Altamente mortal y contagiosa, dejaba pocos sobrevivientes; quienes superaban la enfermedad no volvían a contraerla.
  • Peste septicémica: en este caso la enfermedad pasaba a la sangre. Esta variante de la enfermedad no dejaba sobrevivientes. Quienes padecían la enfermedad encontraban su cuerpo con grandes manchas negras, origen del nombre de la Peste.
  • Peste Neumónica: aquí la enfermedad atacaba a los pulmones, esta variante mataba en tan sólo un día y no dejaba sobrevivientes.

Síntomas de la Peste Negra

Los síntomas de la Peste Negra son aterradores, causaban terror en la población que no encontraba cura ni explicación para la enfermedad. La peste se llevaba la vida de las personas en cuestión de horas:

  • Tos con expulsión de sangre.
  • Fiebre alta.
  • Sangrado de nariz y oídos.
  • Hemorragias que generaban manchas negras en la piel.
  • Bubones negros que podían aparecer en las axilas, la ingle, cuello y otras partes del cuerpo.
  • Gangrena.
  • Dificultades respiratorias.

Causas de la Peste Negra²

La Peste Negra llega a Europa desde Asia, a través de la Ruta de la Seda (importante ruta comercian que conecta a Europa con Asia). Además el ejército del Imperio Mongol asediaba la ciudad de Caffa, actual Feodosia, en la península de Crimea (en 1347 ya hay registro de la enfermedad en esta región); integrantes del ejército mongol estaban infectados con el virus y comenzaron a contagiar a los habitantes de Caffa, desde aquí la enfermedad se propagó hacia Europa. En 1349 la Peste Negra había cruzado toda Europa y atacaba la zona de Gran Bretaña.

Mapa que refleja la difusión de la Peste Negra. En Wikipedia.

Las personas que sufrieron la Peste no encontraban una explicación para la misma. La Peste Negra llegó de golpe y diezmo a la población en unos pocos años, algunas explicaciones que se dieron las personas fueron las siguientes:

  • Algunos creían que la enfermedad provenía de las miasmas (aire vicioso provocado por los cuerpos en descomposición). Estas ideas eran herederas de la medicina de la Antigua Grecia.
  • Otros proponían un origen astrológico a la irrupción de la enfermedad.
  • Hubo quienes creían que la enfermedad tenía su origen en causas geológicas, como la erupción de volcanes o el movimientos de las placas tectónicas.
  • No debemos olvidar que la sociedad de la Edad Media es altamente religiosa, la Iglesia Católica domina todos los ordenes de la vida cotidiana. Desde la religión surgen las mayores explicaciones a la epidemia, se creía que la Peste Negra era resultado de un castigo divino. Además se atacaba puntualmente a los judíos como responsables del desastre.

La enfermedad se propagó tan rápido que era difícil de dar explicaciones racionales, pero la realidad es que La Peste Negra viajó tan rápido como las personas. A través de las rutas comerciales la Peste fue viajando de ciudad en ciudad, quienes huían de una ciudad infectada llevaban consigo el virus, que además viajaba por mar en barcos, llegando así a destinos lejanos.

Desde la ciudades la Peste se dispersaba en las aldeas cercanas y en el campo, no dejando lugar libre de enfermedad. En consecuencia, Europa perdió al rededor de la mitad de su población. Además la Peste Negra afectó a todas las personas, más allá de su condición social; sin embargo quienes más sufrieron la enfermedad fueron los pobres, ya que vivían en peores condiciones de salubridad (algo similar sucede con la Pandemia del Covid-19).

Consecuencias de la Peste Negra³

El factor demográfico fue central, la muerte de casi la mitad de las personas en Europa trajo modificaciones en la sociedad. Durante el siglo XIII Europa conoció el desarrollo del comercio y aumentó la población considerablemente, pero luego de La Peste todo cambió:

  • Debido a la alta mortalidad se desocuparon las peores tierras, las personas pudieron concentrarse en las tierras fértiles.
  • Movilidad social: murieron muchos jefes de familias y zonas enteres fueron abandonadas. De esta manera campesinos y personas que antes no tenían bienes o tierras, ahora podían acceder a ellas.
  • Luego de La Peste la mortalidad no se compensa por la natalidad, es recién hacia mediados del siglo XV que la población vuelve a alcanzar los niveles previos a La Peste.
Este óleo de Pieter Brueghel el Viejo es testimonio de la honda huella que epidemias y guerras dejaron en la conciencia de los europeos. Hacia 1562. Museo del Prado. En National Geographic.
  • Nuevas personas ocupan lugares dentro de la Iglesia ya que muchos de los viejos integrantes habían muerto a causa de la Peste.
  • Durante la Peste las guerras no se detuvieron, un ejemplo es la Guerra de los Cien Años que enfrentó a Inglaterra y Francia. Los gobiernos siguieron presionando a la población para recaudar impuestos, esto llevo a los campesinos a rebelarse, así sucedió en Gran Bretaña en 1381 cuando los campesinos se sublevan en contra de nuevos impuestos.
  • Aumento de los salarios. Debido a la falta de mano de obra por la gran cantidad de muertes, los trabajadores recibieron mejores pagos.
  • La Peste Negra dio un golpe mortal a la sociedad feudal que comenzó a entrar en declive, a partir del siglo XV las relaciones de orden capitalista empiezan a salir a la luz. Una nueva forma de organización social comienza a nacer.

Bibliografía

¹ -National Geographic: La Peste Negra, la epidemia más mortífera. 

-Sánchez-David, C. E., La muerte negra.” el avance de la peste”. Revista med, 2008.

² -Ole Benedictow. La Peste Negra (1346-1353). La historia completa. Akal, Madrid, 2011.

-Arrizabalaga, J., La Peste Negra de 1348: los orígenes de la construcción como enfermedad de una calamidad social. 1991.

-Duby, G. Los tres ordenes o lo imaginario del feudalismo. Barcelona, 1980.

³ –Bois, G. Crisis del feudalismo. Economía rural y demografía en Normandia oriental, desde comienzos del siglo XIV a mediados del XVI. La plata, 1990.

-Le Goff, Jacques. La Baja Edad Media (decimocuarta edición). Madrid: Siglo xx de España. 2002.

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