La historia está llena de inventos que el hombre ha logrado y que han sido sumamente útiles para realizar tareas o simplemente para facilitarlas. Uno de estos inventos fue la brújula, la cual ha permitido dar orientación o guía al ser humano en cualquier superficie que se encontrará.

Este sistema de orientación se ha implementado en la navegación y también en otros ámbitos. Por eso, a continuación, en este artículo vamos a hablar sobre este instrumento, su historia y ventajas.

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¿Qué es la brújula?

Si en la actualidad muchas veces resulta difícil ubicarse geográficamente aun existiendo métodos que facilitan el encontrar las direcciones a partir de señalizaciones en las calles y algunas calles donde existen mapas, hasta la facilidad de tener un GPS en tu celular o vehículo. ¿Alguna vez has pensado en cómo lograban viajar las personas en el pasado? Imagínate viajar en mar abierto sin ninguna guía o sin un radar que identifique los objetos cercanos con los que puedan chocar los barcos. O tan solo imagina las veces que probablemente estaban nadando en círculos por no tener una guía.

Para solucionar esto de la mejor forma que se podía en el siglo IX, se creó la brújula. Este es un instrumento utilizado para la orientación y funciona con una aguja imantada que señala el norte geográfico. Su funcionamiento está basado en el magnetismo terrestre, esto quiere decir que señala el sur magnético correspondiente al norte geográfico. Este instrumento no es productivo en las zonas polares por la convergencia que existe en las líneas de fuerza del campo magnético terrestre.

Esta herramienta tiene sus primeros registros en China, fue un invento que tenía el propósito de especificar las direcciones en el mar abierto. En sus inicios era bastante sencilla, constaba de una aguja imantada flotando en un recipiente lleno de agua. Posteriormente fue mejorada reduciendo su tamaño y facilitando su utilización, el recipiente fue cambiado por un eje rotatorio y le añadieron una rosa de los vientos la cual sirve como una guía para calcular direcciones.

Rosa de los vientos de una brújula de navegación.

En la actualidad, las brújulas han tenido algunas mejoras, realmente no cambian el sistema para su funcionamiento, sin embargo hacen más sencillas las mediciones que se van a realizar. Algunas mejoras que se pueden mencionar son los sistemas de iluminación para la toma de datos en ambientes oscuros y también sistemas ópticos que sirven para mediciones en donde las referencias que se toman en cuenta son objetos que se encuentran a distancia.

¿Qué hubo antes de las brújulas?

Antes de que la brújula existiera, se utilizaban los cuerpos celestes para determinar las direcciones en el mar. Una que otras veces se apoyaban con el uso de las sondas. Los principales problemas que se presentaban cuando se utilizaban estos métodos eran cuando las aguas eran muy profundas para el uso de sondas y además muchas veces el cielo estaba bastante nublado o había un clima con mucha neblina.

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La brújula se empezó a utilizar para combatir precisamente estos problemas, es por esto que las culturas que no lidiaban con ellos, no utilizaban mucho este instrumento. Este es el caso de los árabes, los cielos estaban despejados cuando navegaban por el golfo Pérsico y el océano Índico. Mientras que por otro lado los marineros del mar Báltico, el cual era relativamente poco profundo, utilizaron las sondas. Por otro lado el astrolabio que era una antigua invención de los griegos, también era un instrumento de utilidad durante la navegación.

Astrolabio de al-Sahlî, del siglo XI (M.A.N., Madrid).

¿Los europeos inventaron una brújula de forma independiente?

Existen unos cuantos argumentos que sustentan la teoría de que los europeos pudieron haber inventado una brújula de manera independiente, sin embargo existen otros argumentos que contrarrestan esa teoría.

Los argumentos que apoyan esta teoría son los siguientes:

  • La brújula europea apunta al norte magnético mientras que la china apunta al sur magnético.
  • Desde siempre la brújula europea tiene 18 divisiones mientras que la china tiene 24.
  • Existe una imposibilidad aparente de que los árabes fueran intermediarios entre oriente y occidente, ya que la brújula apareció más temprano en Europa que en el mundo musulmán.
  • En Europa la brújula seca apareció mucho más rápido, por lo que se podría intuir que la aguja y el recipiente fueron ideados de manera independiente.

Los argumentos que están en contra de la teoría de que la brújula europea es una invención independiente son los siguientes:

  • La brújula china se registró en el año 1117 mientras que la europea se registra en el año 1190.
  • Las primeras brújulas también eran con una aguja flotando en un recipiente con agua.

La brújula seca

Las brújulas utilizadas para la navegación en la actualidad utilizan un disco o aguja magnéticos sumergidos en una cápsula con algún líquido, usualmente es alcohol, aceite o queroseno. Este fluido es el que hace que la aguja se detenga de forma rápida sin oscilar alrededor del norte magnético. En 1936 Tuomas Vohlonen creó la primera brújula transportable llena de líquido que estaba diseñada para el uso individual.

Algunas brújulas traen incluido un transportador que permite tomar medidas más exactas de los rumbos de forma directa en un mapa. Otras características actuales en las brújulas son las escalas que permiten tomar medidas de distancias en mapas, otras brújulas traen marcas luminosas que permiten la utilización de esta herramienta cuando hay poca luz, además de traer también mecanismos ópticos para tomar medidas de objetos que se encuentren lejos.